¿Por qué los niños están tan enojados? - Papa Ninja

¿Por qué los niños están tan enojados?

Los niños son niños, lo que significa que cuando se enojan, no son especialmente diplomáticos al respecto. Lo que es perturbador, sin embargo, es que cada vez más niños parecen incapaces de detenerse en expresiones ordinarias de ira infantil. “Veo cientos de niños cada año y me sorprende el nivel de agresividad que observo”, dice el Dr. Edward Christophersen, psicólogo del Hospital Children’s Mercy de Kansas City, MO.

¿Los niños de hoy están más enojados?

Greg Scheidemann

Hemos visto lo peor de esta rabia en los titulares de las noticias, desde los tiroteos en las escuelas de Littleton, CO, y Red Lake, MN, hasta ejemplos más recientes: un niño de 7 años de edad en Tampa, FL, quien supuestamente golpeó a su media hermana de 7 meses de edad hasta la muerte, y una niña de 9 años de Brooklyn, NY, quien supuestamente apuñaló y mató a un amigo de 11 años de edad por una pelota. Pero por cada historia sensacional de rabia juvenil que se vuelve loca, hay miles de historias más tranquilas sobre la impotencia de los padres frente a los niños que se salen de control.

Es evidente que los actos de agresión ya no se limitan a la intimidad de los hogares de las personas. Se juegan en lugares públicos, a edades cada vez más tempranas. Un estudio reciente del Centro de Estudios Infantiles de Yale en New Haven, CT, encontró que los niños preescolares están siendo expulsados a una tasa tres veces mayor que la de los estudiantes de K-12. Otra encuesta reciente de proveedores de cuidado infantil, consejeros de escuelas primarias y pediatras en el Condado de Tarrant, TX, encontró que más del 85% de los consejeros que respondieron dijeron que los niños de kindergarten hoy en día tienen más problemas emocionales y/o de comportamiento que hace cinco años; el 67% de los proveedores de cuidado infantil reportaron una tendencia similar con los niños pequeños bajo su cuidado. “Esto está sucediendo en las escuelas de todo el país”, dice Ronald Stephens, director ejecutivo del Centro Nacional de Seguridad Escolar en Westlake Village, CA. “Estamos escuchando de niños de primer grado y de kindergarten que maldicen y golpean a los maestros y golpean a sus compañeros.”

Los estudios indican que es crítico intervenir temprano, antes de que los patrones de por vida de comportamiento extremo y explosivo se arraiguen. “Si un niño sigue siendo muy agresivo a la edad de 8 años, corre el riesgo de ser violento en la adolescencia y la adultez”, dice el Dr. James Garbarino, profesor de desarrollo humano en la Universidad de Cornell en Ithaca, NY, y autor de Parents Under Siege.

¿La violencia en los medios de comunicación está causando enojo?

Antes de que podamos ayudar a los niños a controlar su enojo, necesitamos entender por qué tantos se están volando los sesos en primer lugar. Una pieza del rompecabezas es que los niños de hoy están inmersos en una cultura mediática que tolera niveles crecientes de agresión. “Cuando éramos jóvenes, veíamos nuestra parte de la violencia en la televisión y en las películas, pero en su mayoría era entre grupos y a distancia”, dice el Dr. Christophersen. “Hoy en día, los niños están expuestos a mucha más violencia personal. Ahora ves primeros planos de una persona golpeando o disparando a su víctima repetidamente.” Para empeorar las cosas, más de estos agresores son elegidos como héroes. “Un estudio mostró que el 40% de la violencia en los medios de comunicación es perpetrada por’chicos buenos'”, dice el Dr. Garbarino. “Los niños están aprendiendo que la gente buena es violenta.”

Tal vez queramos olvidarnos de payasadas tan exageradas como la fantasía inofensiva, pero un nuevo estudio que examina el impacto de los medios de comunicación en los niños preescolares sugiere una realidad más inquietante. Investigadores de la Universidad de Washington en Seattle encontraron que por cada hora de televisión que los niños de cuatro años miraban a diario, su riesgo de convertirse en intimidadores entre los seis y los once años aumentaba entre un 6% y un 9%. En otro estudio, del Instituto de Investigación Social de la Universidad de Michigan en Ann Arbor, se encontró que las niñas de 6 a 10 años de edad que a menudo veían programas con protagonistas agresivos eran más propensas a convertirse en adultos enojados que las niñas que veían ninguno o pocos de estos programas. Cuando añadimos los videojuegos de”rebanadlos y rebanadlos” (que la investigación ha vinculado con un comportamiento más hostil en los niños pequeños), resulta difícil descartar la evaluación del Dr. Christophersen de que “nuestros medios de comunicación se han convertido en un programa de entrenamiento para la agresión”.”

¿Tienen los padres la culpa?

Aunque la televisión, el cine, los videojuegos y la música son influencias poderosas, no son una fuerza imparable. Si los adultos modelaran maneras saludables de manejar el enojo, les darían a los niños mensajes positivos que contrarrestarían las toxinas de la cultura pop. Pero aquí está el problema: “Muchos adultos están reforzando modelos mediáticos dañinos”, dice el Dr. Alan Kazdin, director del Centro de Estudios Infantiles de la Facultad de Medicina de la Universidad de Yale en New Haven, CT. “La gente tiende a estar más estresada y a tener fusibles más cortos que en el pasado, provocando demostraciones públicas de agresividad.” Los niños están siendo testigos de la furia al volante y viendo la televisión mientras los aficionados a los deportes atacan a los jugadores y viceversa.

El escenario, en el que los adultos se enfurecen por diferencias menores, también tiene lugar en los campos de juego de los niños. Ya no es una conmoción escuchar que un padre en Texas le disparó a un entrenador de escuela secundaria después de que su hijo fuera expulsado del equipo o que un padre en Massachusetts fuera expulsado de los partidos de hockey juvenil por agarrar y gritar a un jugador de 8 años.

¿Cómo pueden los padres ayudar a los niños a manejar el enojo?

No hace falta decir, tal vez, que los modelos más influyentes de nuestros hijos para manejar el enojo son los adultos con los que están día tras día – usualmente sus mamás y papás. Pero el tipo de guía adulta paciente y cuidadosa que ayuda a los niños a aprender a controlar su enojo requiere una saludable inversión de tiempo, un recurso cada vez más escaso en la sociedad actual de velocidad warp. “Queremos pensar que el tiempo de calidad es suficiente, pero todas las investigaciones muestran que la cantidad de tiempo con mamá y papá es más crucial para promover el crecimiento emocional de los niños”, dice el Dr. Kazdin. Con los padres haciendo malabarismos entre el trabajo y las tareas del hogar, los maestros y los vecinos tienen la misma prisa, y los miembros de la familia extendida tienen más probabilidades de vivir en todo el país que al otro lado de la cuadra, los niños se quedan cada vez más solos.

Por supuesto, los estilos de crianza también cuentan. Los estudios muestran que los padres duros son más propensos a criar hijos explosivos, mientras que los padres y madres cálidos y autoritarios son más propensos a criar hijos bien educados y emocionalmente inteligentes. Pero lo que estos hallazgos no revelan es que algunos niños tienen temperamentos intrínsecamente desafiantes. “Muchos niños agresivos comienzan con temperamentos difíciles: un alto nivel de actividad, respuestas emocionales intensas y problemas con los cambios en las rutinas”, dice la doctora Elizabeth MacKenzie, psicóloga infantil de Seattle. Tales niños requieren que se fijen límites consistentemente. Si los padres no adoptan un modo calmado pero firme desde el principio, el niño puede rápidamente volverse difícil de manejar. “Es fácil responder con enojo y enfoques de crianza coercitivos porque no se sabe qué más hacer”, dice el Dr. MacKenzie. Pero esta es una receta para el caos, señala, porque las respuestas duras y punitivas, como las frecuentes y severas nalgadas, tienden a aumentar la agresividad del niño.

Algunos padres se las arreglan para mantener su propio enojo bajo control, pero les resulta difícil llevar a cabo el establecimiento de límites sin parar. El problema con esta estrategia de supervivencia, sin embargo, es que da a los niños explosivos el mensaje equivocado. “Terminan aprendiendo que el desafío y la agresión están permitidos, y su comportamiento empeora”, dice el Dr. Garbarino.

¿Qué necesitan aprender los niños para lidiar con el enojo?

Los expertos están de acuerdo en que tratar de ayudar a los niños una vez que se han convertido en explosivos es mucho más difícil que prevenir el comportamiento agresivo en primer lugar. Esta observación, unida a la preocupación por el peligro potencial de la ira de los niños, ha dado lugar a cientos de iniciativas de prevención de la violencia en las escuelas. Cada vez más, estos programas revelan que enseñar a los niños a jugar limpio no es suficiente. “Es absolutamente crítico enseñar a los niños a identificarse con los demás”, dice la doctora Myrna Shure, profesora de psicología en la Universidad de Drexel en Filadelfia. “Un niño debe ser capaz de sentir el dolor de otro niño para poder dejar de golpear cuando está enojado.”

El papel clave de la empatía se destaca en un estudio del Instituto Nacional de Salud Mental en Bethesda, MD. Cuando los investigadores dieron seguimiento a 72 niños en el área de Washington, DC, encontraron que los niños de 4 a 5 años que se comportaban de manera beligerante sentían tanta preocupación por los demás como sus compañeros. Pero a los 6 y 7 años, los niños que continuaban atacando eran menos empáticos y más propensos a ignorar, evitar o reírse de las personas que sufrían de dolor que aquellos que habían superado su agresividad.

¿Qué programas educativos ayudan a los niños a lidiar con el enojo?

El apoyo de los compañeros también es fundamental. Los niños en un programa de primer grado llamado el Juego de Buena Conducta, que se utiliza en 12 escuelas públicas de Baltimore, se dividen en equipos dentro de un aula. Cuando los estudiantes siguen las reglas, su equipo recibe recompensas como tiempo extra de recreo. “En lugar de aislar a un estudiante que se comporta mal, el juego ayuda a un maestro a utilizar a sus compañeros para reforzar el comportamiento positivo”, dice C. Hendricks Brown, Ph.D., profesor de epidemiología y bioestadística de la Universidad del Sur de la Florida en Tampa, quien está estudiando los efectos del programa.

Otro programa, PeaceBuilders, comparte este enfoque en el refuerzo positivo. Los niños de kindergarten a quinto grado aprenden cinco reglas: elogiar a la gente, evitar los desprecios, buscar a gente sabia como consejeros y amigos, notar y corregir las heridas que causamos y corregir los errores. Los maestros dan”notas de alabanza” elogiando a los niños por las cosas que hacen bien y envían a los estudiantes a la oficina del director en reconocimiento de las buenas obras en lugar de sólo problemas de disciplina. “La meta es cambiar la cultura de la escuela promoviendo las habilidades sociales y el comportamiento positivo de los niños”, dice el Dr. Daniel Flannery, director del Instituto para el Estudio y Prevención de la Violencia de la Universidad Estatal de Kent en Ohio.

Un programa que entiende la relación entre el cuidado y el comportamiento tranquilo es Second Step. Este proyecto de prevención de la violencia, que obtuvo una calificación “ejemplar” del Departamento de Educación de Estados Unidos, integra en su plan de estudios la capacitación en empatía, el control de la ira y la resolución de problemas; también proporciona educación y apoyo a los padres. “Muchos niños ni siquiera saben que están enojados hasta que es demasiado tarde”, dice Claudia Glaze, directora de relaciones con los clientes del Comité para los Niños con sede en Seattle, el grupo sin fines de lucro que creó el programa.

Otra característica distintiva de Second Step es su compromiso de llegar a los niños a temprana edad, con un programa para niños de 4 y 5 años de edad. “Subestimamos la capacidad de los niños de esta edad para entender y manejar sus emociones”, dice la doctora Donna Bryant, quien dirige una evaluación de un programa basado en el Segundo Paso llamado Proyecto de Comportamiento Preescolar cerca de Chapel Hill, NC. Si se está preguntando cómo es posible que los niños preescolares aprendan los puntos más finos de la prevención del berrinche, se pueden encontrar pistas en un aula participante de Head Start en Roxboro, NC.

Durante una sesión típica, la maestra Cheryl Long reúne a sus preescolares en círculo y sostiene una foto que muestra a un niño, Jeffrey, haciendo cola frente a otro niño, Rick. “¿Cómo crees que se siente Rick?” Long le pregunta a sus hombres. Una niña de 4 años agita la mano. “¡Loco!”, dice ella. “¡Me enojo cuando alguien se mete delante!” Largos asentimientos. “¿Cómo sabes que está loco?”, pregunta ella. “Su cara está arrugada”, otro niño se calla. “Buena respuesta”, dice Long. “¿Cómo crees que se sentiría Jeffrey si Rick le gritara?” Una niña en edad preescolar levanta la mano. “Pienso con tristeza”, dice tímidamente.

Ahora es el momento de que Long presente la lección clave de la sesión: cómo expresar emociones usando mensajes de “Yo” (“Me siento enojado cuando…”) en lugar de recurrir a puños o palabras groseras. Los niños practican esta habilidad a través de juegos de rol.

El programa preescolar de Second Step constituye la base de su currículo para niños de primaria y secundaria. Mientras que a los niños en edad preescolar se les enseña a calmarse con un objeto externo, como un animal de peluche, los niños de primaria se gradúan con estrategias para calmarse a sí mismos con pensamientos, por ejemplo, de las tranquilas olas del océano o un abrazo de mamá. A medida que estos niños dominan más herramientas para manejar su enojo, les resulta más fácil hacer amigos y tener éxito en la escuela, lo cual, a su vez, les ayuda a tener más confianza en sí mismos y ser más compasivos. “Mi esperanza”, dice Glaze, “es que, como adultos, sean capaces de usar estas habilidades para hacer del mundo un lugar mejor”.

Control de la ira en los niños

El enojo es una emoción normal y necesaria, pero los niños necesitan aprender a controlar y canalizar sus impulsos agresivos de manera saludable. El viejo consejo de ventilar la ira golpeando una almohada o golpeando el suelo con un bate de espuma ha demostrado que acelera la hostilidad. El nuevo pensamiento es enseñar técnicas que calman el cuerpo y la mente.

De 3 a 5 años: Cuando su hijo comienza a sentirse enojado, haga que le hagan burbujas, aconseja el psicólogo Edward Christophersen, Ph.D. Soplar burbujas requiere tomar respiraciones largas y suaves, exactamente del tipo que ayuda a calmar las emociones irritadas. Practique con su hijo por lo menos un minuto al día durante varias semanas; luego, cuando se presente una rabieta, entréguele en silencio la botella de burbujas. También muéstrele cómo soplar burbujas imaginarias para que pueda usar la técnica en cualquier lugar, desde el arenero hasta el asiento del auto.

De 6 a 8 años de edad: Los niños de esta edad pueden empezar a usar técnicas de”cambio de pensamiento” para prevenir un arrebato agresivo, dice Claudia Glaze de Second Step. Primero, ayude a su hijo a identificar los desencadenantes de su enojo, por ejemplo, cuando alguien lo empuja o lo llama con un nombre mezquino. Luego, entréguelo a desactivar estos factores desencadenantes respirando profundamente y usando una tranquilizadora”charla personal” (por ejemplo,”Puedo manejar esto” o”Tómalo con calma”). Finalmente, juegue a las formas apropiadas de responder (“Esa es mi pelota. Por favor devuélvemela”).

De 9 a 12 años: Ayude a su hijo a adquirir el hábito de pensar antes de actuar sobre su ira, dice la Dra. Myrna Shure, autora de Thinking Parent, Thinking Child. Usted puede hacer esto con preguntas abiertas que la animen a resolver problemas. Por ejemplo, la próxima vez que su hijo hable con una amiga, espere a que se calme y luego pregúntele: “Está bien sentirse enojado, pero ¿qué pasó después de que usted mostró su enojo? ¿Qué puede hacer para resolver este problema? “¿Qué puedes hacer si vuelve a ocurrir?”

Publicado originalmente en el número de agosto de 2005 de la revista Child.

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