Niños Dotados - Papa Ninja

Niños Dotados

Lo que los padres inteligentes necesitan saber.

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Aimee Arenque

Polly Breland, la directora de admisiones de la escuela primaria pública de Hunter College para niños dotados y talentosos en Manhattan, está enterrada debajo de 3,000 solicitudes de preescolares que compiten por las 48 plazas disponibles cada otoño. En Quest Academy, una escuela privada del área de Chicago para niños superdotados que acepta niños de hasta 3 años y cobra tanto como muchas universidades, hay una lista de espera de 40 a 50 niños en cualquier momento. Y en enclaves de dinero como Beverly Hills, los preescolares cansados son entrenados en su ABC por tutores para entrar a los jardines de infantes de élite.

Llámalo una preocupación profunda por la educación de los niños, o llámalo histeria paternal por conseguir que los niños sean etiquetados como”excepcionales” y colocados en programas especiales. Pero cualquiera que sea la frase, hoy en día se clasifica a más niños como dotados que nunca antes. En los Estados Unidos, los niños superdotados representan actualmente entre el 5% y el 7% de la población en edad escolar, es decir, entre 3 y 4 millones de niños. En algunos distritos de algunos estados, como Maryland, hasta el 22% de los niños en edad escolar pueden pertenecer a esta categoría. Estas estadísticas son un aumento dramático con respecto al 3% de hace tres décadas, cuando sólo aquellos con CI por encima de 145 hicieron el recorte.

No es de extrañar que la palabra dotado parezca estar en boca de todos los padres. Entonces, ¿qué pasa? ¿Nos hemos transformado mágicamente en una nación del Lago Wobegon, donde todos los niños están por encima del promedio? ¿O la determinación de los dones de un niño se ve como una validación de la propia inteligencia de un padre, de modo que ser la madre de un pequeño Einstein te da derecho a jactarte de tus derechos en el supermercado y en la oficina? ¿Hay alguna fisura en nuestra psique colectiva que nos obliga a establecer los dones de nuestros hijos como una forma de compensar nuestros propios defectos? La respuesta, dicen los expertos, es complicada.

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Líneas de cambio

Una gran parte de la confusión proviene de la definición cambiante de dones. Solía ser que sólo los Mozart del mundo se clasificaban. Ahora hay una larga serie, con prodigios en un extremo y niños que son muy brillantes en el otro.

Hasta finales de la década de 1960, los dones se basaban estrictamente en el coeficiente intelectual. Luego los expertos desarrollaron una definición más amplia, que ha permanecido en gran parte intacta e incluye cinco áreas: intelectual (medida por el coeficiente intelectual y las pruebas de rendimiento), académica (como cuando un niño es fantástico en matemáticas), creativa, de liderazgo y de artes visuales e interpretativas. “Nos damos cuenta de que hay mucho más en la inteligencia que sólo una puntuación en un examen”, dice E. Jean Gubbins, Ph.D., director asociado del Centro Nacional de Investigación sobre Dotados y Talentosos de la Universidad de Connecticut en Storrs.

En algunas familias, es bastante obvio que los niños son, si no prodigios exactamente, entonces claramente por encima de la norma en la inteligencia. Carolyn Kottmeyer tiene dos hijas, de 5 y 9 años de edad, que tienen coeficientes intelectuales superiores a 160. Piense en Good Will Hunting. Su hijo menor comenzó a enseñarse a sí misma el Lenguaje de Señas Americano cuando tenía 4. Cuando su hijo mayor tenía la misma edad, ella había memorizado varios shows de Broadway de principio a fin. Un día comparó la relación triangular entre ella y dos de sus amigas con la de Marius, Cosette y Eponine en Les Misérables. “Mi esposo y yo estamos corriendo tan rápido como podemos para mantenernos al día”, dice Kottmeyer, de Downingtown, PA.

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Para los niños cuyos coeficientes intelectuales no están por las nubes, los dones pueden ser menos evidentes. La definición más restrictiva eliminó a los niños que sobresalen en las artes y otras áreas”, dice la doctora Sally Reis, presidenta de la National Association for Gifted Children y profesora de psicología educativa en la UConn. “También excluyó a muchos niños culturalmente diversos, algunos de los cuales pueden no tener un puntaje tan bueno en los exámenes estandarizados.”

Ellen Winner, Ph.D., psicóloga del Boston College y autora de Gifted Children: Mitos y realidades, reconoce la confusión y ofrece un método diferente para resolverla. Ella dice que tres criterios distintos distinguen a los niños dotados: Son precozes, alcanzan hitos de desarrollo mucho más rápido que sus pares; están ferozmente motivados para aprender; y marchan hacia su propio tambor.

Es este último rasgo el que puede meter en problemas a los niños dotados – y por qué muchos padres y maestros sienten que es tan importante involucrarlos en programas especiales.

Sylvia Rimm, Ph.D., psicóloga infantil de la Cleveland Clinic Foundation en Westlake, OH, y coautora de Education of the Gifted and Talented (Educación de niños dotados y talentosos), fue pionera de una prueba para identificar a los niños “creativamente dotados”. “Ellos resuelven las cosas por su cuenta, no sólo más rápido, sino de una manera diferente”, dice. “Tienen una manera muy diferente de procesar las cosas, y pueden tener problemas en la escuela porque no están enfocados en la respuesta correcta, sino en muchas respuestas. El mayor problema es evitar que se conviertan en opositores”.

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Problema Niños

Ese fue el caso de la familia Hayes de Yuba City, CA. Talia, de siete años de edad, estaba aburrida en su clase de segundo grado y se enfrentaba constantemente con los otros niños. “Me seguían llamando a la oficina del director”, dice su madre, Corinna Helder-Hayes. “Empezaba a pensar que Talia tenía problemas.”

Talia estaba teniendo tantos problemas en la escuela que sus padres la colocaron en una nueva, donde los administradores la probaron y le dijeron a un sorprendido Helder-Hayes y a su esposo que Talia estaba rindiendo a un nivel de quinto grado. “Hablamos de todo con Talia y decidimos que se salte el segundo grado”, dice Helder-Hayes.

A los padres de Talia les preocupaba que pasara el día con niños mayores y que aún no encajara. Y aunque algunos de sus compañeros de clase la tratan como a una niña pequeña, la mayoría de los temores de sus padres han sido infundados. En el programa para dotados Talia asiste dos veces por semana después de la escuela, ha hecho muchos amigos. “Todos están en niveles intelectuales similares y se desafían mutuamente de manera positiva”, dice su madre. “Talia se siente apreciada por lo que es.”

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Inteligencia Escolar

En el caso de Talia, como con la mayoría de los niños dotados, la gran tarea es evitar el aburrimiento. “Un niño que no está suficientemente discapacitado puede perder el interés en la escuela muy rápidamente”, dice Marilyn Wallace, directora de Quest Academy. “Si una niña de kindergarten tiene que leer con fluidez una lección sobre el alfabeto, esa niña se desentenderá porque la escuela no es atractiva.”

Los programas de enriquecimiento después de la escuela, como el de Talia, son sólo una opción para la educación de los dotados. Algunos distritos tienen una escuela pública completa para niños dotados, como la asociada con Hunter College, o la programación para niños dotados puede funcionar en escuelas regulares. Los niños pueden dejar sus aulas durante parte del día para trabajar en proyectos individuales o grupales con un maestro especial, por ejemplo.

El proceso de identificar a los niños que deben participar en programas especiales también varía ampliamente de un distrito a otro. Las pruebas de CI siguen siendo un estándar común. Otro es el logro, como cuando un alumno de primer grado está leyendo a un nivel de sexto grado. Un maestro también puede nominar a un niño diciendo, por ejemplo, “No puedo satisfacer las necesidades de este niño en una clase de otros 20 que trabajan en un nivel inferior”.

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Padres ansiosos

Los problemas pueden surgir cuando los padres y los educadores no están de acuerdo sobre las capacidades de un niño. “Algunas personas piensan que su hijo es dotado cuando en realidad está aprendiendo a un nivel normal”, dice Peter D. Rosenstein, director ejecutivo de la National Association for Gifted Children en Washington, DC.

Wendy Mogel, Ph.D., observa este fenómeno todo el tiempo como psicóloga clínica en Los Ángeles y en sus consultas en escuelas primarias de todo el país. “Los padres de hoy son ansiosos, cariñosos, educados y bien intencionados. Pero, absolutamente, están tratando de categorizar a sus hijos como dotados cuando no cumplen con los criterios”.

El Dr. Winner está de acuerdo. “Algunos padres tratan de moldear a sus hijos en algo que no son”, dice. “No puedes moldear a los niños. Tienes que respetar las habilidades que cada niño tiene y no tiene”. Hacer lo contrario perjudica al niño. “He visto a muchos niños en programas académicos de alto nivel que piensan que no son inteligentes”, dice el Dr. Mogel. “Esa es la consecuencia de estar en un programa que es demasiado desafiante.”

Incluso ha visto a padres matricular a sus hijos en escuelas muy competitivas y luego enviarlos a un tutor cuatro días a la semana para que puedan mantenerse al tanto del material. “No quieren que la escuela se dé cuenta de que el niño está en un programa en el que no debería estar”, dice.

¿Qué causaría que los padres hicieran esto? La presión de los compañeros es parte de ello, dice el Dr. Mogel: Los padres hablan con otros padres y comparan notas. Pero la ansiedad también juega un papel. Los padres a los que personas como Deborah Stipek, doctora en Filosofía y Letras, decana de la escuela de educación de la Universidad de Stanford en California, ven todos los días están preocupados por el futuro de sus hijos. “Vivimos en una sociedad ansiosa por los logros, así que los padres, comprensiblemente, quieren maximizar las oportunidades de sus hijos.”

El deterioro de la calidad de la educación pública también puede ser un factor. “Algunos padres están muy descontentos con las escuelas públicas, y creen que los programas para dotados son el mejor lugar para obtener una educación sólida”, dice el Dr. Stipek.

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El programa para niños dotados fue la única manera de obtener una educación decente para mis hijos”, dice Dari MacKenzie, cuyos tres hijos asisten a programas para niños dotados en su escuela pública local de Los Ángeles.

Para algunos padres, controlar cada faceta de la educación de sus hijos es un intento equivocado de asegurar que se conviertan en adultos exitosos, un proceso que Alfie Kohn, autor de varios libros sobre educación con sede en Boston, ha descrito ácidamente como “Preparación H”, el gran impulso para llevar a los niños a Harvard. “[Los padres] no están criando a un hijo, sino más bien un currículum viviente”.

La inseguridad impulsa parte de la ansiedad, dice el Dr. Ian Tofler, psiquiatra infantil de Los Ángeles y coautor de Keeping Your Kids Out Front Without Kicking Them From Behind. “Están agregando estrés a la infancia de sus hijos al ponerlos en un ambiente de invernadero, pero ellos no lo ven de esa manera”, dice. “Si no obtienen estas ventajas desde el principio, sus hijos corren el riesgo de quedarse en el camino.”

De lo que los padres tal vez no se den cuenta es de que la microgestión de la educación de sus hijos puede ser contraproducente. “Algunos padres se están concentrando en las cosas equivocadas”, dice el Dr. Reis. Están tratando de hacer que los niños memoricen sus tablas de multiplicar en lugar de fomentar la única cosa que realmente ayuda a los niños a sobresalir a largo plazo: el entusiasmo.

“Los niños están perdiendo el amor por el aprendizaje”, se lamenta. A medida que los niños aprenden más y más sobre los hechos básicos, su curiosidad intelectual -y a menudo su rendimiento académico- disminuye. Ella piensa que los padres estarían mejor eliminando las tarjetas de memoria y poniendo más énfasis en la diversión. “En vez de trabajar en fonética en casa, concéntrate en el enriquecimiento. Puedes decir:”Vamos a ver dónde nació Emily Dickinson”. O simplemente leerle al niño un cuento maravilloso.”

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Contra el grano

En medio de todo el clamor para llevar a los niños a programas para dotados, la familia Chuba de Plymouth, MI, está corriendo en la dirección opuesta.

Benjamin, de siete años de edad, se sometió a pruebas académicas y fue asignado a la escuela del distrito para los dotados y talentosos, pero su madre, Elizabeth, lo mantiene justo donde está, en su aula de la escuela pública de segundo grado. Ir a la escuela para dotados requeriría una hora extra al día en el autobús, para empezar. Sin embargo, lo más importante es el trastorno psicológico que siente que el cambio traería a la vida de su hijo.

“Benjamin tiene grandes dificultades con el cambio y finalmente se ha instalado en su escuela y en sus amigos”, dice. “Sería más dañino, en su caso, que fuera retirado de su grupo de compañeros.”

Tampoco le gusta la idea de que su hijo esté rodeado de niños que son como él. “Creo que es bueno para él estar con todo tipo de niños”, dice,”e incluso ver que no todo el mundo es tan listo como él”.

Además, no cree que la educación de Benjamin vaya a sufrir si se queda. Sus maestros han encontrado maneras de desafiarlo en el salón de clases – colocándolo en un grupo especial de matemáticas, por ejemplo. Y en su programa después de la escuela, ayuda a los niños de quinto grado con sus tareas. “Simplemente no veo cómo separarlo podría ser beneficioso para él”, dice. “Mi lema es”Inteligente a los 7, inteligente a los 17”. “

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Domar el bombo

Chuba tiene razón. Los expertos dicen que a pesar del aumento en el número de niños clasificados como dotados, los niños de hoy no son más brillantes de lo que eran hace 30 años, antes de que los programas — y la presión — explotaran. “Simplemente hay más conciencia de los programas para dotados y más preocupación por la educación de los niños”, dice el Dr. Rimm.

En su opinión, no estar inscrito en un programa especial probablemente no impediría el éxito de un niño dotado. Pero, como en el caso de Talia, la niña podría aburrirse mucho, incluso sentirse miserable, si sus maestros no son sensibles a sus necesidades. “Para los niños superdotados, estar en un salón de clases regular es como estar en una película a cámara lenta seis horas al día”, dice la doctora Nancy M. Robinson, profesora emérita de la Universidad de Washington, quien ha realizado una extensa investigación sobre los superdotados.

Los mejores programas evalúan a los niños caso por caso, tomando en cuenta la definición más amplia de dotados, así como las fortalezas y debilidades del niño. Los padres pueden hacer lo mismo cuando deciden qué es lo mejor para su hijo. “Hay que tener en cuenta la escuela, la población de compañeros y la filosofía de los maestros”, dice el Dr. Rimm.

Simplemente no te vuelvas loco con la preocupación por las etiquetas, especialmente en los primeros años. “En el caso de los niños en edad preescolar, la evaluación sólo se debe hacer para la colocación en un programa en particular, porque en el 98% de los casos, usted no va a hacer nada diferente como padre, incluso si su hijo es dotado”, dice Rosenstein. En otras palabras, usted va a estar leyendo, hablando y jugando con su hijo, sin importar cuál sea su coeficiente intelectual.

Derechos de autor © 2001. Reimpreso con permiso del número de marzo de 2001 de la revista Child.

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