Los Cómo y los Porqués de las Vacunas para Bebés - Papa Ninja

Los Cómo y los Porqués de las Vacunas para Bebés

Gracias a las vacunas, muchas enfermedades infantiles que antes eran comunes han sido prácticamente eliminadas. Pero como ya no vemos que los niños sufran o mueran de estas enfermedades, no les tememos como lo hicieron nuestros padres y abuelos. En cambio, las vacunas nos asustan. El setenta por ciento de los padres estadounidenses que no vacunan a sus hijos creen sinceramente que las vacunas son más peligrosas que las enfermedades que previenen, según la National Network for Immunization Information (NNII). Muchos se preguntan si contienen ingredientes dañinos que causarán que su hijo tenga una mala reacción, contraiga una enfermedad grave o se vuelva autista. Aquí están las respuestas a sus preguntas más urgentes sobre la vacuna.

¿Cómo funcionan las vacunas?

Los bebés nacen con algunos anticuerpos (sustancias que combaten las infecciones) en su torrente sanguíneo que les fueron transmitidos en el útero por su madre. Pero a medida que esos anticuerpos hereditarios disminuyen en el primer año de vida, el bebé debe desarrollar nuevos anticuerpos y otras sustancias que combatan la infección. Cuando se resfría o se enferma de gripe, por ejemplo, el bebé desarrolla anticuerpos contra la enfermedad que lo protegen de contraer el mismo virus con la misma facilidad.

Sin embargo, hay algunas enfermedades graves que a usted no le gustaría que su hijo se contagiara sólo para que se vuelva resistente a ellas. Ahí es donde entran en juego las vacunas.

Las vacunas enseñan al sistema inmunológico del bebé a reconocer y combatir infecciones específicas. La mayoría de las vacunas se fabrican a partir de una forma inactiva de un virus, aunque algunas (por ejemplo, la vacuna contra el sarampión) se fabrican a partir de una forma debilitada de un virus vivo. Estas vacunas no causan enfermedades, pero pueden estimular el cuerpo del bebé para que las reconozca.

¿Por qué vacunarse contra enfermedades que nadie contrae?

Sencillamente, si los niños dejan de vacunarse, estas enfermedades pueden reaparecer.

Hace más de 30 años, el 10 por ciento de todos los niños con Haemophilus influenzae tipo b (Hib) sufrieron daño cerebral, quedaron sordos o murieron. En 1985, se introdujo la vacuna contra el Hib, y los casos de Hib en los EE.UU. han bajado de 20,000 anuales a sólo un puñado al año.

Pero aunque los esfuerzos de vacunación a nivel nacional han eliminado en gran medida enfermedades como el Hib, la polio, la rubéola y la difteria en los Estados Unidos, estas enfermedades siguen siendo una amenaza porque todavía existen en otros lugares, dice Paul Offit, MD, director del Centro de Educación sobre Vacunas del Hospital Infantil de Filadelfia. Los niños siguen muriendo a causa de enfermedades transmisibles en zonas del mundo donde no se practica ni se dispone de vacunación. La única enfermedad que se considera completamente eliminada del mundo es la viruela, por lo que los bebés ya no están vacunados contra ella.

Entonces, ¿cómo es que la polio en tierras lejanas pone en peligro a los bebés estadounidenses? Viajes internacionales. “Estas enfermedades están a sólo un viaje en avión”, dice Martin Myers, MD, director de la National Network for Immunization Information (NNII). Incluso si usted no viaja a áreas donde la polio es prevalente, como la India, África, el sudeste de Asia y el Medio Oriente, sus hijos pueden tropezar fácilmente con turistas extranjeros u otros viajeros estadounidenses que involuntariamente traen enfermedades a los Estados Unidos porque no se dan cuenta de que están infectados. Por ejemplo, el sarampión se puede traer a los Estados Unidos cuando un viajero no vacunado visita un área que contiene la enfermedad y regresa a casa. Si todavía está en el período de incubación, entonces no hay signos de infección y el virus es contagioso para los demás.

¿Cuándo debe vacunarse mi hijo?

En los Estados Unidos, vacunamos rutinariamente contra 14 enfermedades. Por lo general, los bebés son inmunizados a los 2, 4 y 6 meses; a los 9, 12, 15 y 18 meses; y a los 2 años de edad. En algunas áreas con un alto índice de hepatitis A, se recomiendan dos dosis de una vacuna a la edad de 2 ó 3 años. Los niños reciben vacunas de refuerzo contra el sarampión, las paperas, la rubéola (MMR), la difteria, el tétanos, la tos ferina (DTP) y las vacunas contra el poliovirus antes de comenzar la escuela.

Los bebés reciben tantas vacunas porque tienen un mayor riesgo de enfermarse y morir. “Su respuesta inmunológica no va a ser tan buena como si los tuvieran más tarde, y por eso necesitan múltiples dosis”, explica Stephen Turner, MD, jefe de pediatría general del Long Island College Hospital, en Brooklyn, Nueva York. “Pero al menos tienen inmunidad para protegerse de enfermedades graves.”

¿Puede vacunarse mi hijo si está enfermo?

Los niños pueden vacunarse si tienen resfriados, incluso si tienen fiebre baja. Pero reprograme si su hijo está realmente indispuesto. Las vacunas no la empeorarán, pero tampoco serán tan efectivas porque su sistema inmunológico está demasiado ocupado luchando contra su infección actual para producir los anticuerpos deseados. Si su hijo tiene un sistema inmunológico comprometido debido a cáncer, VIH o medicamentos inmunosupresores, debe omitir las vacunas de virus vivos como la MMR o la varicela porque podrían enfermarlo. Los niños con alergias alimentarias también pueden necesitar evitar ciertas vacunas que contienen huevos (influenza), gelatina (MMR) o levadura (hepatitis B).

¿Tantas inyecciones le harán daño a mi bebé?

No, en absoluto. Cuando los bebés nacen, están pasando de un ambiente estéril (el útero) al mundo exterior, que está lleno de microbios. A las pocas horas de nacer, los bebés albergan bacterias en sus intestinos, que han contraído al respirar, chupar y tragar; a su vez, su cuerpo produce anticuerpos para evitar que las bacterias causen infecciones. Los recién nacidos y los lactantes tienen la capacidad de formar millones de anticuerpos protectores diferentes, pero las vacunas no agotan ese potencial.

He oído que hay un horario alternativo para las vacunas. ¿Es éste un camino más seguro?

Las alternativas al calendario de vacunación estándar recomendado por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) (ver “Calendario de vacunas, 0-4 años”) son atractivas para los padres que creen que algunas vacunas son innecesarias o que tantas vacunas a una edad tan temprana abrumarán el sistema inmunológico del bebé. Alterne los horarios, promovidos en línea y en libros de salud populares, sugiriendo retrasar el comienzo de las vacunas, evitar algunas vacunas por completo y distribuir otras durante los primeros años de vida para que el bebé no reciba más de dos vacunas a la vez.

Suena bien en teoría. Pero en realidad es jugar a la ruleta rusa con la salud de tu bebé. “Cuando se retrasan las vacunas, se aumenta el período de tiempo durante el cual los niños son susceptibles a las enfermedades que las vacunas pueden prevenir”, dice el Dr. Offit. “Ciertas enfermedades, como el Hib, el neumococo y la tos ferina, levantan la cabeza en el primer año de vida, así que hay que vacunar a los niños lo antes posible”.

¿Alguna vez es preferible que mi hijo contraiga la enfermedad natural?

No. Las enfermedades contra las que vacunamos a los niños pueden tener consecuencias graves. Muchos padres hoy en día han tenido varicela. Se recuperaron sin incidentes, tal vez con sólo unas pocas cicatrices de la viruela.

Pero algunos niños no se recuperan tan fácilmente. En algunos casos, la varicela puede hacer que los niños sean susceptibles a la infección y causar neumonía. Sin embargo, desde que se introdujo la vacuna contra la varicela en 1995, el número de hospitalizaciones ha disminuido en 70 por ciento y la tasa de mortalidad ha disminuido.

¿Las vacunas le harán daño a mi niño?

En realidad, algunas inyecciones, como la vacuna triple viral combinada, son más dolorosas que otras. Algunos pediatras sugieren darle al bebé una dosis de acetaminofén o ibuprofeno después de que se pesa al bebé al comienzo de la visita. Incluso si el analgésico no hace efecto a tiempo, puede ayudar con el dolor o la fiebre leve (hasta 101 grados F.) que algunos bebés experimentan después.

¿Tendrá mi hijo algún efecto secundario de las vacunas?

En la mayoría de los casos, las vacunas hacen su trabajo con sólo efectos secundarios menores: típicamente dolor, enrojecimiento o una protuberancia en el sitio de la inyección, algo de irritabilidad, fiebre baja o, con las vacunas contra el sarampión y la varicela, un sarpullido leve. Algunos bebés también estarán un poco más dormidos de lo normal al día siguiente. Si su bebé tiene fiebre de aproximadamente 101 grados F. o parece incómodo dentro de las primeras 24 horas, dele acetaminofeno o ibuprofeno. Puede parecer que las vacunas están enfermando a su bebé, pero estas reacciones son una buena señal de que el sistema inmunológico del bebé está funcionando; los síntomas generalmente desaparecen en 24 a 48 horas.

Sin embargo, si su hijo tiene una convulsión o una reacción alérgica como sibilancias, problemas respiratorios, urticaria, latidos cardíacos rápidos, debilidad o mareos entre unos minutos y unas horas después de recibir la vacuna, consulte a su médico de inmediato y comuníquese con el Sistema de Informes de Eventos Adversos a las Vacunas al 800-822-7967.

Si su hijo tiene antecedentes de alergias graves, particularmente a los huevos, la gelatina o ciertos antibióticos, como neomicina, estreptomicina o polimixina, informe al pediatra antes de vacunarlo. Puede haber cantidades mínimas de estos elementos en ciertas vacunas.

¿Por qué es necesario vacunar a todos los niños? Si la mayoría lo son, ¿no está protegido mi hijo?

En este país, las tasas de enfermedades mortales como la poliomielitis, la rubéola, la difteria y el Hib son muy bajas. Y otras enfermedades infantiles como el rotavirus y la varicela están disminuyendo precisamente porque las tasas de inmunización de los niños son altas. Según los CDC, el 77 por ciento de los niños menores de tres años están completamente inmunizados. Esto crea una “inmunidad comunitaria”, lo que significa que un virus no se propagará dentro de una comunidad si un número suficiente de personas en el grupo han desarrollado una inmunidad contra él. Así que incluso si alguien regresa de, digamos, Italia, Suiza o Israel, donde ha habido brotes de sarampión, el grupo es inmune. Las familias que no vacunan crean resquicios en la inmunidad de la comunidad, donde las enfermedades pueden entrar a hurtadillas. “Enfermedades como el sarampión y las paperas burbujean justo debajo de la superficie”, dice el Dr. Offit. “Cuando las tasas de inmunización bajan, esos virus regresan.”

Eso es exactamente lo que los expertos en salud creen que está alimentando los recientes brotes de tos ferina, así como el brote de sarampión más grande que este país ha experimentado en más de una década. En el primer semestre de 2008 se registraron 136 casos de sarampión. Puede que esto no suene particularmente alto si se tiene en cuenta que, en todo el mundo, el sarampión mata a más de 300.000 niños cada año. Pero los expertos en enfermedades creen que estos casos son una señal preocupante de que las tasas de inmunización están cayendo por debajo de los niveles necesarios para mantener a raya al sarampión. Aunque en promedio sólo alrededor del 2.5 por ciento de las familias optan por no recibir las vacunas en los estados que permiten exenciones por motivos de creencia personal, algunas comunidades tienen tasas de exclusión voluntaria de hasta el 19 por ciento. Estudios recientes muestran que los niños no vacunados tienen hasta 35 veces más probabilidades de contraer sarampión que los niños vacunados. Y, de hecho, casi la mitad de los niños y niñas atrapados en el brote de sarampión del año pasado no habían sido vacunados. “Si pudiéramos hacer que todos se vacunaran, la enfermedad sería erradicada y no tendríamos que vacunar más”, dice el Dr. Turner. “Pero debido a los exentos, vamos a seguir vacunando a generaciones futuras.”

Los padres pueden creer que la decisión de no participar y dejar que los niños “se escondan en el rebaño” afecta sólo a su familia. Pero hacerlo debilita a la manada y pone a todos en riesgo, particularmente a los niños cuyas vacunas no se “llevan”, a los bebés demasiado pequeños para ser vacunados y a los niños con cáncer y otras afecciones que no pueden ser inmunizados y que dependen de la inmunidad de la comunidad para su protección. “No es sólo proteger a su hijo,” dice la Dra. Turner. “Es proteger a los hijos de todos”.

Hay tantas cosas aterradoras sobre las vacunas en Internet. ¿Cómo sé lo que es verdad?

Considera la fuente antes de creer algo. Organizaciones como la Academia Americana de Pediatría (aap.org) y los CDC (cdc.gov) ofrecen datos científicos confiables. Sea escéptico de la información de grupos de padres, salas de charla o publicaciones alternativas; y discuta cualquier información negativa que encuentre con su pediatra.

Aunque la vacunación es casi el procedimiento médico más seguro, los CDC y la FDA están constantemente monitoreando la efectividad y seguridad de las vacunas, y los fabricantes siempre están tratando de mejorarlas. Tampoco hay razón para obsesionarse con los “peligros” de las vacunas.

Por ejemplo, sólo uno de cada millón de niños que recibe la vacuna triple viral desarrolla complicaciones graves como encefalitis, una inflamación del cerebro. Por otra parte, si contrajeran el sarampión, aproximadamente uno de cada 1.000 niños desarrollaría encefalitis y uno de cada 3.000 moriría a causa de la enfermedad. Así que claramente es mejor vacunarse.

¿Las vacunas causan autismo?

Quizás la mayor preocupación de los padres acerca de las vacunas es si pueden causar autismo. Así que seamos claros. A pesar de lo que usted puede haber leído en línea o escuchado en programas de entrevistas de televisión, no hay evidencia creíble que los vincule. El estudio principal, dirigido por un médico británico llamado Andrew Wakefield, fue publicado en 1998 e incluyó sólo una pequeña muestra de 12 niños. Para marzo de 2004, la mayoría de los autores del estudio habían cambiado sus decisiones, y a principios de 2010 la misma revista británica, The Lancet, que originalmente publicó sus hallazgos, se retractó de su estudio. En enero de 2011, el British Medical Journal denunció públicamente la investigación del Dr. Wakefield como “fraudulenta”, diciendo que había “falsificado datos” y manipulado los resultados de la investigación para dar mala publicidad a la vacuna triple viral. En el momento de su estudio, el Dr. Wakefield había estado involucrado en una demanda contra los fabricantes de la vacuna MMR y habría ganado dinero si hubiera ganado, haciendo de su investigación un obvio conflicto de intereses.

Mientras tanto, más de otros 20 estudios que involucran a miles de niños han demostrado consistentemente que ni las vacunas ni el conservante timerosal (un tipo de mercurio que ya no se usa, excepto en algunas vacunas contra la gripe) causan autismo.

Así que si ese es el caso, ¿por qué los Polings, de Atenas, Georgia, que afirmaron que una serie de cinco vacunas desencadenó el autismo de su hija Hannah, ganaron un pago del Programa de Compensación por Lesiones por Vacunas (VICP) del gobierno federal? ¿No prueba eso una conexión? No, y es por esto que: el VICP mantiene una lista de lesiones relacionadas con la vacuna que son automáticamente compensadas, sin hacer preguntas. En el caso de Poling, la rara deficiencia de la enzima de Hannah causó su disfunción cerebral. Y empeoró cuando desarrolló fiebre después de la vacuna contra el sarampión, por lo que su familia calificó para recibir una compensación.

Lea más sobre las vacunas y el autismo aquí:

Calendario de vacunas, 0-4 años

Hepatitis B

Dosis 1: Nacimiento

Dosis 2: 1-2 meses

Dosis 3: 6-18 meses

DTPa (difteria, tétanos, tos ferina acelular)

Dosis 1: 2 meses

Dosis 2: 4 meses

Dosis 3: 6 meses

Dosis 4: 15-18 meses

Dosis 5: 4-6 años

Hib

Dosis 1: 2 meses

Dosis 2: 4 meses

Dosis 3: 6 meses

Dosis 4: 12-15 meses

Varicela (varicela)

Dosis 1: 12-15 meses

Dosis 2: 4-6 años

Hepatitis A

Dosis 1: 12-23 meses

Dosis 2: 6 meses después de la primera dosis

Rotavirus

Dosis 1: 2 meses

Dosis 2: 4 meses

Dosis 3: 6 meses

Neumococo

Dosis 1: 2 meses

Dosis 2: 4 meses

Dosis 3: 6 meses

Dosis 4: 12-15 meses

IPV (polio)

Dosis 1: 2 meses

Dosis 2: 4 meses

Dosis 3: 6 meses

Dosis 4: 4-6 años

Gripe

Dosis 1: 6 meses

Dosis 2: 4 semanas después de la primera dosis

Una vez al año, de 1 a 5 años

MMR (sarampión, paperas, rubéola)

Dosis 1: 12-15 meses

Dosis 2: 4-6 años

Publicado originalmente en la revista American Baby. Revisado y actualizado en 2012.

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