Las 7 razones por las que su hijo necesita dormir - Papa Ninja

Las 7 razones por las que su hijo necesita dormir

Hacer que su hijo se acueste temprano tiene más beneficios que unas pocas horas de silencio en la noche. Una nueva investigación explica cómo la vitamina ZZZ puede ayudar a los niños a combatir la obesidad, evitar los resfriados y tener éxito en la escuela.

Meiko Takechi Arquillos

Una vez que son las 7:45 p.m., todo está tranquilo en la casa Tanaka en Los Ángeles. Presley, de 6 años, James, de 4, y Jase, de 2, duermen profundamente. “Mi esposo y yo los entrenamos para dormir a una edad temprana y nuestra rutina no es negociable”, dice Caroline, que trabaja desde su casa como publicista. “Se bañan, se cepillan los dientes, rezan y cuentan una historia. Luego se apagan las luces. Estoy convencido de que por eso tienen menos fusiones. Tampoco tienen tantos resfriados como otros niños de su clase”.

Los Tanaka están a bordo de la cada vez más urgente misión de salud pública para ayudar a los niños estadounidenses (sin mencionar a sus madres y padres crónicamente exhaustos) a dormir más. Los padres siempre han sentido que el sueño afecta directamente el estado de ánimo del niño, y la mayoría estaría de acuerdo en que tiene un gran impacto en el aprendizaje y el comportamiento. Pero los últimos hallazgos de investigadores pediátricos sugieren que el sueño también es esencial para la buena salud. Cuando los niños duermen lo que necesitan, pueden tener un menor riesgo de tener sobrepeso y desarrollar diabetes, así como menos problemas de aprendizaje y problemas de atención. El sueño es tan importante como la nutrición y el ejercicio. Es cuando el cuerpo reempaqueta los neurotransmisores, químicos que permiten que las células cerebrales se comuniquen. Y los expertos han podido demostrar recientemente que el sueño permite que las células cerebrales “saquen la basura” cada noche, eliminando las toxinas que causan enfermedades.

Quizás la noticia más sorprendente de esta investigación es lo rápido que los niños caen en la zona de peligro. Las repercusiones de la privación de sueño son visibles después de sólo cuatro noches de una hora menos de sueño por noche, encontró un estudio de la Universidad de Dalhousie, en Nueva Escocia. (Esto puede suceder durante las vacaciones escolares, o cuando usted tiene compañía para un fin de semana festivo, o incluso simplemente dejando que los niños vean la Serie Mundial. “Esperaba que veríamos algunas diferencias cuando los niños duermen menos de lo habitual”, dice la Dra. Penny Corkum, autora principal.

Usted puede darse cuenta de que a su hijo le vendría bien dormir más. “Sin embargo, puede ser muy difícil reconocer todas las formas en que las actividades después de la escuela y por la noche sabotean la hora de acostarse, y los efectos dañinos de permitir que los aparatos electrónicos entren en el dormitorio de su hijo”, dice la consejera de padres Jodi Mindell, Ph.D., directora asociada del Centro del Sueño del Hospital Infantil de Filadelfia. Especialistas como el Dr. Mindell describen estas razones cruciales por las que todos los niños necesitan su dosis diaria de sueño profundo.

1. El sueño promueve el crecimiento.
Probablemente has tenido mañanas en las que has jurado que tu bebé creció de la noche a la mañana, y estarías en lo cierto. “La hormona del crecimiento se secreta principalmente durante el sueño profundo”, dice Judith Owens, M.D., directora de medicina del sueño en Children’s National Medical Center, en Washington, D.C., y asesora de padres. La madre naturaleza parece haber protegido a los bebés asegurándose de que pasen alrededor del 50 por ciento de su tiempo en este sueño profundo, considerado esencial para un crecimiento adecuado. Investigadores italianos, que estudian a niños con niveles deficientes de la hormona del crecimiento, han encontrado que duermen menos profundamente que los niños promedio.

2. El sueño ayuda al corazón.
Los expertos están aprendiendo más sobre cómo el sueño protege a los niños del daño vascular debido a las hormonas del estrés circulante y la pared arterial, que dañan el colesterol. “Los niños con trastornos del sueño tienen una excesiva excitación cerebral durante el sueño, lo que puede desencadenar la respuesta de pelear o huir cientos de veces cada noche”, dice Jeffrey Durmer, M.D., Ph.D., un especialista e investigador del sueño en Atlanta. “Su nivel de glucosa en sangre y cortisol permanecen elevados por la noche. Ambos están relacionados con niveles más altos de diabetes, obesidad e incluso enfermedades cardíacas”.

3. El sueño afecta el peso.
Cada vez hay más evidencia de que dormir muy poco hace que los niños tengan sobrepeso, comenzando en la infancia. Un estudio del Hospital Infantil Estatal de Pennsylvania ha demostrado que cuando a los padres se les enseña la diferencia entre el hambre y otras señales de angustia y comienzan a calmar sin alimentarse, usando técnicas como envolverse en pañales y columpiarse, los bebés tienen más probabilidades de dormir profundamente y menos probabilidades de tener sobrepeso. ¿Mejor aún? Este entrenamiento puede comenzar cuando los bebés tienen 2 semanas de edad. El estudio dio seguimiento a los bebés durante un año completo, y encontró que cuando los padres usaban estas técnicas, valía la pena. “Nuestra intervención fue la primera en demostrar que los bebés podían ser más delgados en el primer año”, dice Ian Paul, M.D., autor principal y profesor de pediatría en el Penn State College of Medicine.

Eso es clave, porque la conexión entre el sueño y el peso parece ser una bola de nieve. Cuando hemos comido lo suficiente como para estar satisfechos, nuestras células grasas crean la hormona leptina, que nos indica que dejemos de comer. La falta de sueño puede afectar esta hormona, así que los niños siguen comiendo. “Con el tiempo, los niños que no duermen lo suficiente son más propensos a ser obesos”, dice Dorit Koren, M.D., endocrinóloga pediátrica e investigadora del sueño de la Universidad de Chicago.

Los niños desgastados también comen de manera diferente a los que están bien descansados. “Las investigaciones han demostrado que los niños, al igual que los adultos, anhelan alimentos más ricos en grasas o en carbohidratos cuando están cansados”, dice el Dr. Koren. “Los niños cansados también tienden a ser más sedentarios, así que queman menos calorías.”

4. El sueño ayuda a combatir los gérmenes.
Durante el sueño, los niños (y los adultos) también producen proteínas conocidas como citoquinas, en las que el cuerpo confía para combatir infecciones, enfermedades y estrés. (Además de combatir las enfermedades, también nos dan sueño, lo que explica por qué tener gripe o un resfriado se siente tan agotador. Nos obliga a descansar, lo que ayuda aún más a la capacidad del cuerpo para sanar. La falta de sueño parece afectar el número de citoquinas en la mano. Y se ha descubierto que los adultos que duermen menos de siete horas por noche son casi tres veces más propensos a desarrollar un resfriado cuando se exponen a ese virus que los que duermen ocho o más horas. Aunque hay pocos datos sobre los niños pequeños, los estudios de adolescentes han encontrado que los brotes reportados de enfermedad disminuyeron con un sueño nocturno más prolongado.

Más beneficios del sueño

Meiko Takechi Arquillos

5. El sueño reduce el riesgo de lesiones.
Los niños son más torpes e impulsivos cuando no duermen lo suficiente, preparándolos para los accidentes. Un estudio de niños chinos encontró que los que dormían poco (es decir, menos de nueve horas por noche para los niños en edad escolar) eran mucho más propensos a tener lesiones que exigían atención médica. Y el 91 por ciento de los niños que tenían dos o más lesiones en un período de 12 meses dormían menos de nueve horas por noche.

6. El sueño aumenta la capacidad de atención de los niños.
Los niños que duermen menos de diez horas por noche antes de los 3 años de edad son tres veces más propensos a tener problemas de hiperactividad e impulsividad a la edad de 6 años. “Pero los síntomas de la privación del sueño y el TDA/H, incluyendo la impulsividad y la distracción, se reflejan entre sí casi exactamente”, explica la Dra. Owens. En otras palabras, los niños cansados pueden ser impulsivos y distraídos aunque no tengan TDAH. Nadie sabe cuántos niños son mal diagnosticados con la afección, pero descartar problemas de sueño es una parte importante del diagnóstico, dice. Para los niños en edad escolar, las investigaciones han demostrado que añadir tan sólo 27 minutos de sueño extra por noche les facilita el manejo de sus estados de ánimo e impulsos para que puedan concentrarse en las tareas escolares. Los niños con TDAH también parecen ser más vulnerables a los efectos de dormir muy poco. Los padres son casi tres veces más propensos a reportar que su hijo con TDA/H tiene dificultades para quedarse dormido o permanecer dormido que los padres cuyos hijos no tienen TDA/H, dice la Dra. Owens.

7. El sueño estimula el aprendizaje.
Un bebé puede parecer tranquilo cuando duerme, pero su cerebro está ocupado toda la noche. Investigadores del Centro Médico de la Universidad de Columbia han demostrado que los recién nacidos realmente aprenden mientras duermen: Los investigadores tocaron ciertos sonidos para los recién nacidos que dormían, seguidos de una suave bocanada de aire en sus párpados. En 20 minutos, los bebés dormidos, que tenían entre uno y dos días, ya habían aprendido a anticipar la bocanada de aire con los ojos entrecerrados. ¿Y en cuanto a esa sacudida que todos los bebés hacen mientras duermen? Parece ser cómo su sistema nervioso prueba la conexión entre el cerebro y los músculos.

El aprendizaje de las ayudas del sueño en cabritos de todas las edades, y los expertos de la educación están encontrando que las siestas tienen una magia particular. Neurocientíficos de la Universidad de Massachusetts Amherst enseñaron a un grupo de 40 niños preescolares un juego similar a la Memoria. Luego los niños tomaron una siesta (un promedio de 77 minutos) una semana y se mantuvieron despiertos la otra semana. Cuando se mantenían despiertos olvidaban el 15 por ciento de lo que habían aprendido, pero cuando dormían la siesta retenían todo. Los niños anotaron mejor en el juego no sólo después de haberse despertado, sino también al día siguiente.

Asegurarse de que las familias duerman lo suficiente no es fácil, especialmente con padres que trabajan más horas, actividades extraescolares más elaboradas, habitaciones llenas de aparatos electrónicos geniales y la presión de dormir más todos los días. “Hemos hecho un buen trabajo enseñando a los padres por qué los niños necesitan hacer ejercicio y comer alimentos saludables”, dice el Dr. Corkum. “Sin embargo, el hecho es que los niños duermen menos que antes. Y a menos que hagamos un esfuerzo para recuperar ese tiempo de sueño, su salud sufrirá.”

Construya una mejor hora de acostarse

Las buenas noticias en todo esto: Desde el principio, hay mucho que usted puede hacer para ayudar a sus hijos a crecer amando a sus zzz.

  • Anime a la persona a calmarse a sí misma. Trate de no dejar que su bebé se duerma mientras come y acuéstelo cuando aún esté despierto. A los 3 meses, usted debe disminuir el tiempo de respuesta cuando se despierte llorando en la noche. A los 6 meses, cuando la mayoría de los bebés normalmente duermen toda la noche, considere dejar el monitor si su habitación no está muy lejos. O puede bajar el volumen. Usted se sentirá menos tentada a apresurarse hacia su bebé, y ella tendrá más probabilidades de volver a dormirse sola.
  • Cree una rutina sólida. Los niños deben tener un ritual consistente a la hora de acostarse a los 3 meses que no dure más de 30 a 40 minutos, baño incluido, dice el Dr. Mindell. Los niños que se acuestan después de las 9 p.m. tardan más en dormirse, se despiertan con más frecuencia por la noche y duermen menos en general”, dice. El Dr. Durmer también sugiere atenerse a los sonidos usuales de la hora de acostarse, como las olas del mar grabadas o un ventilador, y objetos favoritos de la hora de dormir, como una manta o almohada especial.
  • Prepara el escenario para dormir. Trate de mantener la misma temperatura y nivel de luz en la habitación de su hijo, incluso cuando esté de vacaciones, dice el Dr. Durmer. Apague las pantallas también, porque la investigación está aumentando sobre la luz generada por las computadoras y las tabletas: Apenas dos horas de tiempo frente a una pantalla justo antes de acostarse es suficiente para reducir los niveles de melatonina, una sustancia química que se produce de forma natural por la noche y que indica que el cuerpo duerme, en 22 por ciento. Deshacerse de los dispositivos después de la cena.
  • Añada otro cuento para dormir. Usted ya sabe que leerles a los niños les ayuda a aprender, pero escuchar libros de cuentos es una gran manera para que los niños se vayan al país de los sueños. “De todas las actividades, leer libros impresos parece ser muy relajante”, dice Michael Gradisar, psicólogo clínico de la Universidad Flinders, en Adelaida, Australia.
  • Haz una auditoría del sueño. Tiene sentido medir periódicamente la hora de sueño de su hijo, especialmente si usted está viendo señales de problemas. (Desgraciadamente, tendrá que hacerlo a la antigua usanza: Los rastreadores que se pueden usar pueden cometer errores con cualquier persona, pero son especialmente imprecisos en los niños, que se mueven más en todas las etapas del sueño. Un estudio encontró que uno de estos dispositivos subestimaba el sueño de los niños en un promedio de 109 minutos.

“Es posible que los padres no identifiquen el derretimiento diurno de un niño como un problema relacionado con el sueño”, dice Ancy Lewis, entrenadora de sueño en White Plains, Nueva York. “Sin embargo, cuando rastrean el sueño de su hijo y hacen un esfuerzo constante por acostarlo una hora antes durante una semana, los problemas mejoran mucho.” Esto es especialmente útil para los niños preescolares, que se están alejando de las siestas. Para los niños mayores, cada año escolar trae nuevas actividades y demandas. Las banderas rojas incluyen dormitar frente al televisor o en el auto.

Necesidades especiales y sueño: A Conexión

Los niños que tienen necesidades especiales a menudo también tienen trastornos respiratorios del sueño sin diagnosticar, incluyendo apnea y ronquidos, así como múltiples trastornos relacionados con el sueño, dice el Dr. Jeffrey Durmer. Los niños que roncan tienen el doble de probabilidades de tener un trastorno del aprendizaje; casi dos tercios de los niños con síndrome de Down tienen apnea del sueño. Además, entre el 40 y el 80 por ciento de los niños que tienen un trastorno del espectro autista también tienen problemas para dormir, como mayor dificultad para conciliar el sueño y despertarse con más frecuencia durante la noche.

“Los niños que tienen necesidades especiales son más vulnerables a los arrebatos cuando tienen cambios en sus patrones de sueño”, dice la entrenadora del sueño Ancy Lewis, que tiene un hijo con necesidades especiales. “La privación del sueño puede empeorar cualquier desafío que estos niños enfrenten.” Así que una rutina regular de sueño es aún más importante. De hecho, un estudio reciente concluyó que proporcionar a las familias de niños con autismo sólo una hora de entrenamiento individual o cuatro horas de entrenamiento de sueño en grupo ayuda a estos niños a dormir más consistentemente.

Números del sueño

Entre el 20 y el 30 por ciento de los niños han experimentado problemas de sueño, dice la Dra. Jodi Mindell. Hasta el 40 por ciento de los niños han caminado dormidos al menos una vez, por lo general entre los 2 y los 6 años de edad, según la National Sleep Foundation. Y hasta un 6 por ciento puede tener terrores nocturnos. Algunos temas, como los ronquidos, pueden parecer inofensivos pero pueden ser una preocupación, así que hable con su médico si su hijo ronca más de tres noches a la semana.

Derechos de autor © 2014 Meredith Corporation.

Publicado originalmente en la edición de octubre de 2014 de la revista Parents.

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