Cómo ayudar a los niños con trastornos alimentarios - Papa Ninja

Cómo ayudar a los niños con trastornos alimentarios

No estamos hablando de problemas alimentarios comunes y corrientes; se trata de niños de tan sólo 9 años que luchan contra la anorexia y la bulimia. Aprenda las señales de peligro para que pueda proteger a su hijo.

Robyn Lehr

Los alegres dibujos representaban zanahorias, brócoli y otras verduras, y el garabato infantil sobre ellas decía: “¡Buenas comidas!”. Cuando Lily, de 9 años de edad, se los mostró a su madre, Maria Adams, una tarde de primavera, Adams hizo lo que cualquier madre preocupada por su salud podría hacer: Sonrió con orgullo. “Lily y su amiga habían fundado’The Healthy Eating Club’, y éste era su paquete de información”, dice Adams, de Columbia, Carolina del Sur. “Me gustaban mucho las comidas naturales, las grasas inteligentes, ese tipo de cosas. Pensé:”Qué linda se parece a mí”.

Aún más impresionante fue el seguimiento de Lily. Más tarde ese mismo día, Adams les sirvió a las niñas un bocadillo de helado. Mientras su compañera de juegos se lo tragaba, Lily primly apartó el tazón. “Es una mala comida, mamá”, dijo. Durante las siguientes semanas, Lily comenzó a rechazar todas las golosinas, y a la hora de comer, movía más comida alrededor de su plato de la que se llevaba a la boca. “No tengo hambre” o “sólo quiero comer sano”, decía, cuando sus padres la presionaban. Después de que pasaron unos meses y su curiosidad persistió, Adams habló con el pediatra de Lily, quien conectó a la familia con un psicólogo y un dietista. El dietista calculó que Lily estaba comiendo sólo 700 calorías al día, menos de un tercio de lo que necesitaba. Adams supervisaba más de cerca la hora de la comida, pero cuando lograba obligar a su hija a comer más que unos cuantos bocados de verduras o pan, Lily aumentaba su actividad, subía y bajaba su bicicleta por la calle, o se escabullía en vueltas extras después de la práctica de natación. “Fue como si Lily de repente tuviera una necesidad incontrolable de moverse”, dice Adams, quien nos pidió que no usáramos el nombre real de ella o de su hija para esta historia.

En un año, Lily había crecido 3 pulgadas, pero no había ganado ni una libra. Ella bajó del percentil 80 al percentil 40 en el gráfico de crecimiento. Anteriormente una niña musculosa, ahora tenía una clavícula sobresaliente, costillas prominentes y una nueva capa de vello fino en los brazos, el lanugo, que el cuerpo crece como una forma de ayudar a regular su temperatura. Apenas salida de tercer grado, le diagnosticaron anorexia.

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Una tendencia alarmante

Robyn Lehr

La historia de Lily se está volviendo cada vez más familiar, a medida que más y más niños pequeños desarrollan anorexia, revelan las estadísticas del gobierno. Según los criterios de diagnóstico de la Academia Estadounidense de Pediatría (American Academy of Pediatrics), están limitando su ingesta de alimentos de manera tan drástica que caen a un peso que es 85 por ciento o menos de lo que debería ser para su estatura. O, a medida que envejecen y se vuelven más independientes, se vuelven bulímicos, vomitan o usan laxantes después de comer una cantidad inusualmente grande de alimentos de una sola vez. Si no se controla, la bulimia puede causar graves problemas digestivos y dentales, mientras que la anorexia puede provocar huesos frágiles, una frecuencia cardíaca anormalmente lenta y, en el 10 por ciento de los casos, la muerte. De hecho, la Asociación Nacional de Trastornos Alimenticios (NEDA, por sus siglas en inglés) dice que los trastornos alimenticios tienen la tasa de mortalidad más alta de todas las enfermedades mentales, incluyendo la depresión.

Se calcula que hasta 10 millones de estadounidenses padecen un trastorno alimentario, según la National Association of Anorexia Nervosa and Associated Disorders (Asociación Nacional de Anorexia Nerviosa y Trastornos Asociados), pero los datos fidedignos sobre la prevalencia de estas afecciones en los niños son escasos. El número de niños menores de 12 años que fueron hospitalizados por trastornos alimentarios se duplicó con creces entre 1999 y 2006, el mayor aumento para cualquier grupo de edad, según la Agency for Healthcare Research and Quality. “La aparición típica de la anorexia solía ser de 13 a 17 años, pero ahora se ha reducido a 9 a 13”, dice la psicoterapeuta Abigail Natenshon, autora de When Your Child Has an Eating Disorder (Cuando su hijo tiene un trastorno alimentario) y directora de Eating Disorders Specialists of Illinois, una clínica en Highland Park. Y los pacientes más jóvenes son cada vez más jóvenes: “Estamos tratando a niños de 6 y 7 años con anorexia, y a niños de 11 y 12 años con bulimia, un problema que solía ser casi inexistente en los niños”, dice Ovidio Bermúdez, M.D., director médico de servicios para niños y adolescentes en el Eating Recovery Center, en Denver. “Desconcierta la mente.” La presión también está aumentando para los niños, que constituyen entre el 5 y el 15 por ciento de los casos de anorexia y bulimia.

Desafortunadamente, estos casos pueden ser la punta del iceberg. El número de niños que hacen dieta o que se quejan de su cuerpo -considerados comportamientos de”puerta de entrada” a la anorexia y la bulimia- también está aumentando, dice Lynn Grefe, directora ejecutiva de NEDA. “Estamos escuchando acerca de niños de primer y segundo grado que preguntan:’Mamá, ¿me veo gorda con esto? “Cada vez más niños muestran una preocupación poco saludable por la comida y la imagen corporal. Y los padres están en una encrucijada: No quieren que sus hijos tengan trastornos alimentarios, pero tampoco quieren que tengan sobrepeso”.

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Consecuencias culturales

Con las tasas de obesidad en aumento, los expertos en salud han estado presionando durante la última década para que se imparta más educación nutricional en las escuelas y se reduzcan las grasas y el azúcar en los alimentos de los niños. “El problema es que algunos niños interpretan el mensaje como’la comida engorda’ o’la comida es el enemigo'”, dice Natenshon. “Dirán que no necesitan desayunar, o pensarán que no pueden comer una comida grande a menos que quemen esas calorías más tarde.” Ella describe a un paciente de 11 años cuyos amigos comen un almuerzo más pequeño los días que no tienen práctica de fútbol. “Estos niños están imitando lo que ven hacer a los adultos”, dice Natenshon. “Pero las necesidades nutricionales de los niños son diferentes a las de los adultos. Necesitan suficientes calorías y grasas para alimentar su cuerpo, hacer crecer sus huesos, entrar en la pubertad y crear vías neuronales en su cerebro en desarrollo”.

Es difícil saber cuán importante ha sido el papel del movimiento contra la obesidad en el aumento de los trastornos alimentarios en los niños más pequeños. “Las burlas que acompañan a la obesidad infantil temprana pueden convertirse en un desencadenante de la restricción alimentaria y de los trastornos alimentarios”, explica Natenshon. “De hecho, el peso corporal real de un niño tiene poca o ninguna relación con el desarrollo de un trastorno alimentario. La autopercepción distorsionada del niño lleva a la sensación de sentirse gordo, aunque sea dolorosamente delgado”. Pero es casi seguro que los esfuerzos de prevención de la obesidad están contribuyendo a retrasar los diagnósticos, dice Julie O’Toole, M.D., directora médica de Portland, Oregon’s Kartini Clinic for pediatric eating disorders. “Muchos pediatras están tan concentrados en frenar la obesidad que se perderán un trastorno alimentario que está justo enfrente de ellos. Si un niño está declinando rápidamente en la tabla de crecimiento, incluso si antes estaba en un percentil demasiado alto, eso es una señal de alarma”. Los niños con sobrepeso tienen un riesgo especial, porque podrían, debido a la presión de los padres o a la preocupación por las burlas, seguir una dieta lo suficientemente severa como para hacer que su corazón caiga en un ritmo peligrosamente lento (una respuesta a la restricción calórica extrema, común en la anorexia) antes de que bajen de peso lo suficiente como para llamar la atención de los padres y los médicos, dice la Dra. O’Toole.

No ayuda que las celebridades no sólo sean más delgadas que nunca, sino también más jóvenes. “Cuando era niña, la mayoría de las grandes estrellas eran adolescentes o mayores, así que mis amigas y yo no nos comparábamos con ellas”, dice Susan Deemer, de 37 años, maestra de una escuela primaria sólo para niñas en San Francisco y madre de una niña de 7 años. “Ahora, los niños tienen ídolos más cercanos a su edad. Esto hace que se preocupen por su cuerpo a una edad mucho más temprana”.

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El Cerebro Desordenado por la Alimentación

Robyn Lehr

Aunque las fuerzas culturales pueden contribuir a los problemas alimentarios, los expertos ahora piensan que estos trastornos provienen de anormalidades en el cerebro y que los genes pueden ser los responsables. Un estudio de gemelos realizado en la Universidad Estatal de Michigan halló que los trastornos alimentarios son hereditarios entre 59 y 82 por ciento. Un niño que tiene un pariente cercano con anorexia tiene hasta diez veces más probabilidades de contraerla.

Se necesita más investigación para determinar qué genes ponen a un niño en alto riesgo. Hasta entonces, los padres pueden reconocer los rasgos de personalidad de sus hijos que tienden a ir de la mano con los trastornos alimentarios, con mayor frecuencia ansiedad, trastorno obsesivo-compulsivo y perfeccionismo, y luego estar atentos a los signos de conductas relacionadas con los trastornos alimentarios, como restringir ciertos grupos de alimentos o obsesionarse con el tamaño corporal. “Un niño que tiende a ejercer mucha presión sobre sí mismo podría descubrir que restringir lo que come le ayuda a tener una sensación de control sobre algo de una manera satisfactoria”, dice el Dr. Bermúdez.

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Un Tratamiento Intenso

Hoy en día, Maria Adams le da crédito a mucha comida casera y a comidas familiares enfocadas por ayudar a su hija anoréxica a aprender a disfrutar de la comida de nuevo. De la psicóloga recomendada por el pediatra de Lily, ella aprendió sobre el Método Maudsley, un enfoque de tratamiento que los mejores especialistas y organizaciones de defensa (incluyendo NEDA) consideran especialmente exitoso para ayudar a los niños, particularmente a aquellos que tienen al menos un padre que puede estar con ellos todo el día. Requería que Adams, que también tiene un hijo menor, preparara y supervisara todas las comidas de Lily y le prohibiera a su hija que se levantara de la mesa a menos que consumiera un número de calorías determinado por su pediatra, quien pesaba a Lily semanalmente para seguir su progreso. La teoría detrás de Maudsley: La desnutrición desencadena el pensamiento ilógico, lo que lleva a más hambre y ejercicio frenético; es sólo cuando un niño vuelve a un peso normal que será capaz de responder a sus señales naturales de hambre y reflexionar sobre su búsqueda de la delgadez. Dice Adams: “Mi mantra se convirtió en:’La comida es tu medicina'”.

Cuando la psicóloga de Lily ayudó a Adams a darse cuenta de que su propia determinación de comer sólo alimentos saludables podría haber sido contraproducente para la recuperación de su hija, comenzó a relajar sus reglas y a servir una mayor variedad de alimentos a toda la familia. Las primeras semanas fueron insoportables: Lily lloraba constantemente y a menudo gritaba,”¡Me estás engordando!” Su mamá tuvo que cerrar la puerta con llave durante las comidas para evitar que saliera corriendo de la casa. “Un día, le puse un tazón de helado delante para el postre”, recuerda. Seis horas después, Lily bebió la última gota de sopa.

En tres meses, Lily subió 25 libras, volviendo al percentil 70 para su edad. “Tan pronto como llegó al punto en que se suponía que su cuerpo debía estar, fue como si todos esos comportamientos locos comenzaran a derretirse”, dice Adams. Durante ese año escolar, Lily obtuvo permiso para comer todas sus comidas en casa, incluyendo el almuerzo, pero poco a poco necesitaba cada vez menos persuasión para comer.

Ahora, una niña saludable de octavo grado, Lily juega fútbol, nada competitivamente y habla abiertamente con su madre sobre los problemas de imagen corporal cuando surgen. Aunque Adams sabe que la anorexia es una enfermedad crónica, está agradecida de que ella — y Lily — ahora puedan lidiar con una posible recaída y combatirla. “¿Estoy triste de que mi hijo haya tenido que lidiar con un problema tan grande a una edad tan temprana? Sí”, dice ella. “Pero me alegro de que lo atrapáramos cuando lo hicimos.”

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Seis Señales de Problemas

1. Constantemente se mira al espejo o pasa las manos por encima de su cuerpo. A veces llamado”chequeo corporal”, es una forma en que los niños pueden monitorear su progreso en la pérdida de peso sin tener que subir a la báscula.

2. Con frecuencia está estreñido. La función intestinal se ralentiza con su metabolismo cuando su cuerpo muere de hambre, dice el Dr. Ovidio Bermúdez.

3. No para de moverse. Esto puede variar desde el ejercicio compulsivo hasta simplemente agitarse en una silla. El objetivo del niño es quemar calorías en todo momento.

4. De repente se vuelve vegetariana. Muchos niños anoréxicos usarán esto como una excusa para restringirse de ciertos grupos de alimentos.

5. No le viene la regla. Usted puede atribuir esto a que su hijo es un atleta. Pero si su hija ingresa a la adolescencia sin menstruación o tiene un ciclo irregular, asegúrese de controlar su crecimiento en la tabla de peso estrechamente con su pediatra. La mayoría de las niñas comienzan a menstruar entre los 10 y los 15 años de edad, siendo los 12 años la edad promedio.

6. Comprueba los sitios web “thinspiration” o “pro-ana”. Los sitios siguen apareciendo, a pesar de los esfuerzos de los defensores para prohibirlos, y tienen consejos para la inanición, además de fotos de celebridades muy delgadas.

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Nutriendo a una Comedora Saludable

Aunque los padres no causan trastornos alimenticios, las mamás y los papás pueden empujar a un niño vulnerable a la zona de peligro, o fuera de ella, dice el Dr. Ovidio Bermúdez. Muchas de las estrategias para desalentar la anorexia y la bulimia son en realidad las mismas que las que frenan la sobrealimentación, agrega.

Moderación del modelo. Usted puede ayudar a prevenir las obsesiones acerca de los alimentos”buenos” y”malos” sirviendo comidas bien redondas (frutas, verduras, granos integrales, carnes magras) y golosinas. “No hay nada malo con los dulces con moderación”, dice la experta en trastornos alimentarios Lynn Grefe. “No uses un’trato’ como recompensa o te lo lleves como castigo. Es sólo una comida para disfrutar”.

Evite la palabra “D”. Hablar de dietas puede causar problemas. “Cuando una madre dice algo tan aparentemente inocuo como:’Me salto el almuerzo hoy, mi ropa está muy ajustada’, puede tener un efecto poderoso en la propia imagen corporal de su hija”, dice la doctora Andrea Vazzana, psicóloga clínica del Centro de Estudios Infantiles de la Universidad de Nueva York. Del mismo modo, hable acerca de cómo los alimentos adecuados le dan energía y lo mantienen saludable, dice el Dr. Vazzana.

Cocina para tus hijos y con tus hijos. Mantenga una variedad de alimentos saludables fácilmente disponibles en casa, sirva comidas nutritivas y bien balanceadas, y coma esas comidas juntas tan a menudo como sea posible, aconseja la autora Abigail Natenshon. Las investigaciones demuestran que los niños que cenan regularmente con su familia tienen menos probabilidades de desarrollar un trastorno alimentario. Involucrar a los niños en la preparación de las comidas (medir la harina, machacar la masa, cubrir una pizza) puede ayudarles a aprender a respetar y apreciar lo que están comiendo.

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Trastornos Alimenticios Tempranos

Hable con un médico si su niño pequeño está mostrando signos de los siguientes problemas alimentarios.

Problema: Trastorno alimentario de la infancia
Edad de inicio: Desde el nacimiento hasta los 12 meses
Qué es: Un bebé se niega a comer o es incapaz de comer, lo que lleva a un aumento de peso insuficiente o a una pérdida de peso significativa durante al menos un período de un mes. La causa suele ser un músculo del esfínter sin desarrollar entre el estómago y el esófago, o retrasos en el desarrollo, trastornos del procesamiento sensorial o enfermedad celíaca (un trastorno autoinmunitario que lleva a una intolerancia al gluten en el trigo y otros granos).
Obtenga ayuda: Programe visitas regulares al médico para controlar el crecimiento de su hijo. Un gastroenterólogo pediátrico puede diagnosticar el reflujo ácido y recetar medicamentos hasta que su bebé lo supere. Los terapeutas ocupacionales y del habla pueden trabajar con niños para quienes comer es desagradable o difícil.

Problema: Pica
Edad de inicio: 2 a 3 años
Qué es: Hasta un 30 por ciento de los niños en algún momento tienen pica, una tendencia compulsiva a comer artículos no comestibles (como suciedad, cáscaras de pintura o detergente para ropa) durante un mes o más, más allá de los años del bebé. La pica por lo general se transmite con la edad, pero puede persistir en los niños con retraso en el desarrollo, que también están en mayor riesgo de padecerla.
Obtenga ayuda: La pica puede causar envenenamiento por plomo, así que mantenga los artículos no alimenticios fuera del alcance con estantes altos y cerraduras a prueba de niños. Es posible que desee hablar con su pediatra o con un psicólogo infantil que se especialice en trastornos alimentarios.

Problema: Trastorno alimentario selectivo
Edad de inicio: 3 a 10 años
Qué es: Un comensal selectivo limitará progresivamente su dieta a unos pocos alimentos. Más común en los niños por razones que aún no están claras, la alimentación selectiva no conduce a problemas de crecimiento o de salud en la mayoría de los casos. No existe una investigación sólida que demuestre que las personas que comen de forma selectiva estén en riesgo de sufrir otros trastornos alimentarios más adelante.
Obtenga ayuda: Algunos expertos dicen que si su hijo está creciendo normalmente, es mejor no convertirlo en un problema, pero averigüe si debe tomar un suplemento multivitamínico y de calcio. Un psicólogo infantil puede enseñarle a probar cosas nuevas.

Publicado originalmente en la edición de enero de 2011 de la revista Parents.

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